ETAP investeert in de toekomst

De Belgische verlichtingsproducent ETAP staat van oudsher (1949) bekend om zijn vooraanstaande producten. Technische perfectie en een superieure afwerking van de armaturen vormden jarenlang een garantie voor gestage groei. De huidige marktontwikkelingen en de revolutie die de LED heeft ontketend vragen echter om een nieuwe aanpak. Hoe speelt ETAP daar op in?

ETAP is ruim 60 jaar actief in de professionele verlichting voor kantoren, industrie, scholen, ziekenhuizen, winkels en hotels. Het bedrijf heeft een reputatie opgebouwd als specialist in energiezuinige, mensvriendelijke, optimaal afgewerkte en duurzame verlichting.
Met een hoofdzetel in het Belgische Malle, negen Europese kantoren (waaronder Breda), een vestiging in de Verenigde Arabische Emiraten en wereldwijd zo’n zeshonderd medewerkers mag je spreken van een internationale speler in de verlichtingsmarkt. Internationaal verkoopdirecteur Wim Sliepenbeek kan dan ook maandelijks een indrukwekkend aantal airmiles bijschrijven.

De degelijke verlichtingsmarkt, die zich decennia lang traag ontwikkelde, was traditioneel het speelveld van de verlichtingsindustrie. De revolutionaire opkomst van LED-verlichting zorgt voor voortdurend wijzigende ‘spelregels’ en vergt ook van ETAP een omslag in denken en doen. “De ETAP-directie is ervan overtuigd dat investeren in de toekomst het beste antwoord is op de huidige crisis”, aldus Sliepenbeek. “Door de stijgende energieprijzen is er immers een toenemende vraag naar energiezuinige verlichting. Bovendien zal de doorbraak van LED-verlichting een stevige impuls geven aan de productie. ETAP blijft dan ook volop investeren in de bouwstenen voor de toekomst: een sterk gamma armaturen met LED en een professioneel verkoopteam in alle landen van Europa. Vanuit diezelfde filosofie wordt ook het lichtpaviljoen volledig vernieuwd.”

Vanwaar die nadruk op LED? Was Wim Sliepenbeek niet de man die enkele jaren geleden in zijn eigen huis de verlichting  liet vervangen zonder één LED-lamp toe te passen? Sliepenbeek lacht. “Dat is waar, maar inmiddels hangt er de nodige LED-verlichting. De ontwikkelingen gaan hard. In 2003 pasten  we bij ETAP al LED-verlichting toe in onze noodverlichtingsarmaturen. Inmiddels is LED bij ETAP de standaard als het gaat om noodverlichting. Het alternatief met fluorescentieverlichting is duurder dan LED. Die ontwikkeling zul je op relatief korte termijn ook zien voor andere verlichtingsvormen. LED is in alle gevallen al een volwaardig alternatief, maar de prijs is soms nog een beletsel. Dat gaat spoedig veranderen. Vandaar dat ETAP nadrukkelijk wil inspelen op deze toekomst.”

In het Lichtpaviljoen van ETAP is lichtbeleving het sleutelwoord. In de showroom, de toepassingsruimtes en de geautomatiseerde ervaringsruimtes kunnen ETAP-klanten de nieuwste technologische ontwikkelingen leren kennen en de mogelijkheden ervan in de praktijk ervaren en beleven. Het Lichtpaviljoen werd in 2000 geopend. Marketing Manager Kris Beckstedde leidt het bezoek rond en is enthousiast over de onderdelen die al gereed zijn. De nieuwe centrale showroom bijvoorbeeld maakt onderdeel uit van het totale investeringsprogramma, dat het Lichtpaviljoen grondig zal moderniseren en uitbreiden. Alle showrooms en demonstratieruimtes worden vernieuwd en klaargestoomd voor het nieuwe LED-tijdperk. Op 600 vierkante meter bijkomende ruimte komen nieuwe demonstratie-, opleidings- en vergaderlokalen.

De centrale showroom oogt modern, transparant en er valt van alles te beleven. Beckstedde wijst op de nieuwste LED-modellen die worden getoond en waarvoor is samengewerkt met ontwerpers van naam en faam. “We willen ook op designgebied vernieuwend zijn. ETAP is bekend om zijn technische perfectie, maar het oog wil ook wat.”
Beckstedde meldt verder dat ook de bestaande personeelskantine zal worden vervangen. “Deze dateerde nog van de jaren ’60. Er komt een nieuwe, dubbel zo grote en meer comfortabele personeelskantine.”

Het oudste deel van de ETAP-gebouwen is inmiddels afgebroken om plaats te maken voor een modern gelijkvloers blok van 1.000 vierkante meter, dat later desgewenst uitgebreid kan worden met een tweede bouwlaag.

“We streven ernaar om het nieuwe gebouw eind 2013 in gebruik te nemen”, aldus Sliepenbeek. Op 16 oktober 2012 legde ETAP-bestuurder Anne-Marie Joris de symbolische eerste steen van het nieuwe gebouw, onder het goedkeurend oog van architect Danny Cabuy en Managing Director Johan Segers.

Volgens Beckstedde voldeed de vorige showroom niet meer. “We konden onze innoverende LED-armaturen niet meer in ideale omstandigheden tonen. Bovendien was na 10 jaar het nieuwe er voor onze klanten een beetje af.”
Ontwerper Erik van Kuijk van MMEK’experience uit Utrecht kreeg de opdracht om iets te ontwikkelen wat mensen niet snel zullen vergeten. Van Kuijk realiseerde een staaltje gedurfd interieurontwerp; functioneel en toch stijlvol. De hagelwitte wanden, plafonds en werkbladen lopen in elkaar over en vormen één strak geheel. De warme, duurzame vloer in bamboeparket zorgt voor een mooi contrast. De openheid en transparantie worden versterkt door de plafondhoge ramen, die een ruim zicht geven op de buitenruimte.

“Veel showrooms zijn louter een uitstalling van producten. Uiteraard moeten de armaturen getoond worden, maar wij wilden tegelijk verwondering wekken, een gebaar maken”, vertelt de Marketing Manager, die vervolgt: “De showroom is meer dan ooit een ontdekkingsplaats voor onze klanten. Ze kunnen er armaturen in detail bestuderen, vastpakken en uittesten. Op de touchscreen beeldschermen kunnen ze productie- en realisatiefoto’s bekijken of extra informatie opzoeken op onze website. Een groot projectiescherm toont beelden van de opvallendste realisaties.

ETAP koos er bewust voor niet alle producten te etaleren. Daardoor komen de wél getoonde armaturen optimaal tot hun recht. “Bovendien willen we onze klanten zo snel mogelijk vertrouwd maken met onze nieuwe armaturen. Daarom hebben we een extra zone gecreëerd die specifiek is voorbehouden voor de allernieuwste producten.”

Energiezuinigheid zit ETAP in de genen “Daarom zijn de armaturen in de showroom aangesloten op ons lichtregelsysteem Excellum. Een uitgekiende combinatie van bewegingsdetectie en intelligente tijdsturing zorgt ervoor dat het licht niet nodeloos blijft branden.”
Met de showroom is het eerste deel van het ambitieuze bouwproject van ETAP afgerond.

Eind vorig jaar werd ook het nieuwe laboratorium al in gebruik genomen. Dit labo is het domein van Eddy Bauwens en zijn team. Op 178 vierkante meter staan tal van opstellingen om de levensduur en de performance van armatuuronderdelen te bepalen, zoals duur- en schakeltests. Pronkstuk is de nieuwe goniofotometer. Bauwens legt de werking op inspirerende wijze uit aan zijn gehoor. “Met deze goniofotometer zijn we nog flexibeler in het meten van lichtintensiteiten en lichtopbrengsten.”

In een klimaatkamer kunnen de ETAP-onderzoekers extreme omstandigheden (van -20 tot +45 graden Celsius) simuleren en opstellingen wegzetten om de invloed van luchtbewegingen op armaturen te meten. Het labo heeft ook conformiteitstests voor ontvlambaarheid (de zogenaamde gloeidraadtest) en bescherming tegen waterindringing (alle classificaties aangegeven door het tweede cijfer van de IP-classificatie).

Een speerpunt van innovatie, zo mogen we het labo gerust omschrijven. ETAP onderschreef altijd al het adagium ‘meten is weten’. De komst van LED zette het bedrijf even op het verkeerde been. “We hebben ons laten opjagen door de eerste verhalen rond LED’s en te snel een LED-producent overgenomen. Dat bleek een miskleun”, vertelt Wim Sliepenbeek. “Daarvan hebben we geleerd en sindsdien hebben we versterkt ingezet op waar we goed in zijn: het zelf ontwikkelen en innoveren.” Het nieuwe labo moet de ontwikkeling en de productie op alle vlakken ondersteunen. Bauwens: “Daarom wordt het zo compleet mogelijk gemaakt. De ontwikkelaars kunnen met de laboresultaten aan de slag om de componenten nog verder te verbeteren.”

Bijzondere aandacht is er voor de nieuwste LED-technologieën. “LED’s stellen nieuwe en andere eisen. Met een spectrumanalyser wordt onder andere de binning (sortering van LED’s voor een constante lichtkwaliteit) efficiënter gecontroleerd. Speciaal voor LED’s is een nieuwe meetopstelling fotobiologische veiligheid gerealiseerd.”

De rondleiding belooft veel voor wat er de rest van dit jaar nog gaat worden gerealiseerd. We zijn onder andere benieuwd naar de ‘systeemruimten’, die op de eerste verdieping gaan komen en de bezoeker inzicht zullen geven in het toepassen van lichtregelsystemen. Maar ook de toepassingsruimten, met onder meer een klaslokaal, kantoor, verzorgingshuis en winkelruimte zijn iets om naar uit te kijken.

Wim Sliepenbeek verwoordt de ontwikkelingen bij de onderneming waar hij sinds ruim 20 jaar in dienst is als volgt: “We leven in een hele uitdagende periode. De verlichtingsmarkt wordt opnieuw vormgegeven en ETAP speelt daar de rol in die klanten van ons verwachten: innoverend, vernieuwend, comfortabel, betrouwbaar. Niet alleen werken we professionele oplossingen uit, in ons lichtpaviljoen laten we klanten ook beleven wat de eigenschappen van die nieuwe LED-verlichting zijn.”

www.etaplighting.com